Rocky River Watch sues over water pollution/Rocky River Watch demanda por la contaminación del agua

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Loves Creek and Rocky River in Chatham County once was subject to nutrient pollution from two chicken processing plants. They have since begun to recover, but discharges from a new chicken plant might change that.

The North Carolina Department of Environmental Quality (NC DEQ) issued a permit in 2019 to Siler City allowing the town to dump pollutant-laden water into Rocky River and Loves Creek, but the Rocky River Watch, a group of local activists, is suing NC DEQ for violating the Clean Water Act.

NC DEQ declined to comment on the ongoing suit.

The Southern Environmental Law Center (SELC) filed the suit on behalf of Ricky River Watch. Blakely Hildebrand is the SELC attorney who filed the suit on behalf of Rocky River Watch, a group of local activists.

“The Rocky River is a really important recreational resource for the people who live along the river,” Hildebrand said. “People travel from across the region to use the Rocky River.”

According to the lawsuit:

“The Division of Water Resources violated the federal Clean Water Act, 33 U.S.C. 1251, et. seq.; North Carolina’s water quality statutes; federal and state water quality regulations; and other applicable laws and standards.”

Mountaire Farms opened a chicken processing plant in Siler City early in 2019. The plant sends wastewater containing nitrogen to the Siler City Wastewater Treatment Plant. The Siler City Wastewater Treatment Plant is not equipped to treat nitrogen, forcing the town to dump heavily polluted water into Loves Creek and Rocky River.

Nitrogen, the main pollutant in this case, can contribute to algal blooms, which, if severe enough, can cause a host of problems for an ecosystem. 

According to the EPA’s website: “Significant increases in algae harm water quality, food resources and habitats, and decrease the oxygen that fish and other aquatic life need to survive. Large growths of algae are called algal blooms and they can severely reduce or eliminate oxygen in the water, leading to illnesses in fish and the death of large numbers of fish. Some algal blooms are harmful to humans because they produce elevated toxins and bacterial growth that can make people sick if they come into contact with polluted water, consume tainted fish or shellfish, or drink contaminated water.”

Whether any of this will result from the elevated levels of nitrogen in Loves Creek and Rocky River and affect Siler City and ecosystems downstream in the future remains to be seen. For her part, Hildebrand cites a history of pollution in the Rocky River as a reason to take on the case.

“For years the Siler City wastewater treatment plant has discharged harmful pollution into the river,” Hildebrand said. “The state did not take any meaningful action to reduce those pollution levels in issuing this permit, so that is why Rocky river Watch decided to challenge the permit.”

Connie Allred is the president of Rocky River Watch, the organization that the SELC is suing NC DEQ on behalf of.

“We’re concerned about additional pollutants affecting our ability to use the river,” Allred said. “Most of Loves Creek and a large portion of the Rocky River around Siler City is already declared impaired, meaning that it doesn’t meet water quality standards for various parameters.”

Allred said that the state should protect the quality of Loves Creek and Rocky River.

“Our right and our ability to use the river is supposed to be protected by the Clean Water Act and the North Carolina water quality standards,” Allred said.

The permit will allow Siler City WWTP to release 243,455 pounds of total nitrogen into Loves Creek and Rocky River per year – from January 1, 2020, until December 31, 2022.

“This case is in a really important watershed, the Rocky River Watershed, which is an incredible resource for recreational users,” Hildebrand said.

Though the immediate effect of increased pollution has mainly to do with recreation, since no one takes drinking water from Loves Creek or Rocky River, further downstream may be another story.

“The Rocky River flows into the Deep, which turns into the Cape Fear River, and certainly downstream there are drinking water intakes,” Hildebrand said.

A fact sheet released by NC DEQ points out that Loves Creek and Rocky River may contribute to nutrient pollution found in the Cape Fear River. 

According to the fact sheet: “Other impoundments in the Middle Cape Fear watershed, such as the Cape Fear River behind Buckhorn Dam, have also shown signs of nutrient impacts from a variety of upstream sources and have been added to the 303(d) list.”

The 303(d) list is a provision of the Clean Water Act that allows the EPA to assist states with measuring pollution in bodies of water within their borders, and in keeping track of which bodies of water are considered impaired due to pollution.

Tom Fransen was the Chief of the Water Planning Section of the Division of Water Resources, a branch of NC DEQ, when the permit was granted. An explanatory letter Fransen sent to the head of his department acknowledges the potential harm posed by allowing large amounts of nitrogen to enter Loves Creek and Rocky River. 

According to the letter: “The Division recognizes that the Siler City WWTP (Wastewater Treatment Plant) will discharge significantly more nitrogen due to the wastes from the new Mountaire Farms facility. History shows that the added nitrogen will impact Loves Creek, Rocky River, and downstream waters. It may also pose some threat to aquatic life in those streams, including rare, threatened or endangered species. It is the Division’s intent to address these issues as soon as possible.”

The letter mentions the Cape Fear Shiner, the Mimic Shiner, the Brook Floater and the Savannah Lilliput as either threatened or endangered species that could suffer as a result of elevated nitrogen levels, and pointed out that any conservation efforts aimed at protecting these species may be hampered as well.

The same letter from Fransen mentions that, from 2004 to 2008, there were two chicken plants operating in Siler City: Pilgrim’s Pride and Townsend Poultry. Both plants, combined, released 667 pounds of total nitrogen daily, or the equivalent of 243,455 pounds per year. This pollution then made its way into Loves Creek and Rocky River. 

According to the letter, this had a noticeable impact on local bodies of water: “The discharge raised nitrogen concentrations in downstream waters significantly. Loves Creek and Rocky River experienced excessive growth of aquatic plants and filamentous algae, and Woody’s Dam Lake (Reaves Lake) is listed on the 303(d) list as impaired due to chlorophyll-a exceedances.”

Linda Culpepper was the director of the Division of Water Resources when the permit was granted. In a letter to Jeff Poupart, the section head of the Water Quality Permitting Section, Culpepper recommended that total nitrogen limits be set at levels that previously led to lower water quality in Loves Creek and Rocky River. The letter reads: “An interim nitrogen limit equivalent to the Town’s 2004-2008 nitrogen loads should be added to Condition A.(1.) of the permit.”

Hildebrand said that someone needs to step up and take the steps necessary to install technology to treat nitrogen-contaminated water.

“Mountaire should take the responsibility for installing that technology, or the state should require Siler City to install that technology itself,” Hildebrand said.

According to Fransen’s letter, when the town’s wastewater treatment plant was constructed in 1998, it was not subject to total nitrogen limits and so did not have the equipment necessary to treat water for total nitrogen. 

After Pilgrim’s Pride and Townsend Poultry were both closed in 2012, the town briefly considered adding the infrastructure necessary to treat total nitrogen, but did not want to install a system that would later prove useless. That’s why the treatment plant was unprepared when Mountaire Farms announced its new Siler City location in 2016.

The permit has set limits effective January 1, 2023, requiring that total nitrogen output not exceed so-called “no poultry” levels seen when no poultry plants were present in Siler City. 

Culpepper’s recommendation for this course of action reads: “Allowing the Town’s nitrogen load to rise for the next 3-4 years is less than ideal.”

The town currently has plans to build new equipment for the treatment of total nitrogen. According to a Hearing Officer’s Report written in 2019 by Fransen: “The town has proposed to upgrade its plant to reduce its nitrogen discharge to current levels and it has secured tentative funding for $5.75 million for the project.”

Until 2023, it seems unlikely that anything can be done to mitigate the effects of nitrogen pollution in Loves Creek and Rocky River. 

In fact, a fact sheet from NC DEQ reads: “It appears that, in order to prevent the Town’s discharge from exceeding historic nitrogen loads, either the Town will have to achieve greater than 30% reduction through optimization or Mountaire Farms will have to limit its production until the start of 2023, when the Town’s plant upgrades come online.“

Hildebrand said the lawsuit is likely to take several years, meaning that nitrogen will likely be continually added to both Rocky River and Loves Creek until that point.

“This is a really important waterway that has cultural significance, environmental significance, ecological significance, recreational significance,” Hildebrand said.

Rocky River Watch demanda por la contaminación del agua 

A.J. O’Leary/with Selena Tieu and Olivia Nichols

Loves Creek y Rocky River en condado Chatham una vez estuvieron subjetos a la contaminación de nutrientes de dos plantas procesadoras de pollos. Desde han comenzado a recuperarse, pero descargas de una nueva planta de pollos podrían cambiar eso. 

El Departamento de Calidad Ambiental de Carolina del Norte (NC DEQ) emitió un permiso en 2019 a Siler City que permitía que la ciudad tirar agua cargada con contaminantes en Rocky River y Loves Creek, pero Rocky River Watch, un grupo de activistas locales, está demandando NC DEQ por violar la Ley de Agua Limpia. 

NC DEQ declinó a comentar sobre la demanda en curso.

El Centro de Derecho Ambiental del Sur (SELC) presentó la demanda en nombre de Rocky River Watch. Blakely Hildebrand es la abogada del SELC que presentó la demanda en nombre de Rocky River Watch, un grupo de activistas locales. 

“Rocky River es un recurso recreativo importante para la gente que vive a lo largo del río”, dijo Hildebrand. “La gente viaja sobre la región para usar Rocky River”.

Según la demanda:

“La División de Los Recursos Hídricos violó la Ley Federal de Agua Limpia, 33 U.S.C. 1251, y siguientes; los estatutos de calidad del agua de Carolina del Norte; regulaciones federales y estatales de calidad del agua; y otras leyes y normas aplicables”. 

Mountaire Farms abrió una planta procesadora de pollos en Siler City a principios de 2019. La planta envía aguas residuales que contienen nitrógeno a la Planta de Tratamiento de los Aguas Residuales de Siler City. La Planta del Tratamiento de los Aguas Residuales de Siler City no está equipado para tratar nitrógeno, forzando a la ciudad a tirar agua muy contaminada en Loves Creek y Rocky River.

Nitrógeno, la contaminante principal en este caso, puede contribuir a las floraciones de algas, cual, si es suficiente grave, puede causar una multitud de problemas para un ecosistema. 

Según el sitio web del EPA: “Aumentos significativos en las algas dañan la calidad del agua, recursos alimenticios y hábitats y disminuyen el oxígeno que peces y otras vidas acuáticas necesitan para sobrevivir. Crecimientos grandes de las algas se llaman floraciones de algas y las pueden reducir severamente o eliminar el oxígeno en el agua, llevando a enfermedades en peces y la muerte de grandes cantidades de peces. Algunas floraciones de algas son dañinas a humanos porque producen toxinas elevadas y crecimiento bacteriano que pueden enfermar a la gente si entra en contacto con el agua contaminada, consume pez o marisco contaminado, bebe agua contaminada”.

Si algo de esto resultará de los niveles elevados de nitrógeno en Loves Creek y Rocky River y afectará Siler City y los ecosistemas aguas abajo en el futuro queda por ver. Para su parte, Hildebrand cita una historia de contaminación en Rocky River como una razón para asumir el caso. 

“Por años la Planta del Tratamiento de los Aguas Residuales de Siler City ha descargado contaminantes dañinos en el río”, dijo Hildebrand. “El estado no tomó ninguna medida significativa para reducir esos niveles de contaminantes por emitiendo este permiso, entonces esto es por que la Rocky River Watch decidió desafiar el permiso”.

Connie Allred es la presidenta de Rocky River Watch, la organización que el SELC está demandando a NC DEQ en nombre de. 

“Estamos preocupados que contaminantes adicionales afectan nuestra capacidad de usar el río”, dijo Allred. “La mayoría de Loves Creek y una gran porción de Rocky River alrededor de Siler City ya están declarados dañados, significando que no cumplen con estándares de calidad del agua para varios parámetros”. 

Allred dijo que el estado debe proteger la calidad de Loves Creek y Rocky River.

“Nuestro derecho y nuestra capacidad de usar el río se supone que ser protegido por la Ley de Agua Limpia y los estándares de calidad del agua de Carolina del Norte”, dijo Allred.

El permiso permitirá WWTP de Siler City liberar 243,455 libras del nitrógeno total en Loves Creek y Rocky River cada año – de 1 de enero de 2020 hasta 31 de diciembre de 2022.

“Este caso está en una cuenca muy importante, la cuenca de Rocky River, cual es un recurso increíble para usuarios recreativos”, dijo Hildebrand.

Aunque el efecto inmediato de contaminación aumentada está principalmente relacionado con recreación, ya que nadie toma agua potable Loves Creek o Rocky River, más aguas abajo puede ser otra historia.

“Rocky River fluye hacia el Profundo, cual se convierte en Cape Fear River, y ciertamente aguas abajo hay tomas de agua potable”, dijo Hildebrand.

Una hoja informativa publicada por NC DEQ señala que Loves Creek y Rocky River podrían contribuir a contaminación de nutrientes encontrada en Cape Fear River.

Según la hoja informativa: “Otros embalses en la cuenca media de Cape Fear, como el Cape Fear River detrás de Buckhorn Dam, han mostrado signos de impactos de nutrientes de una variedad de fuentes aguas arriba y han sido añadidos a la lista 303(d)”. 

La lista 303(d) es una provisión de la Ley de Agua Limpia que permite el EPA a asistir estados con medir contaminación en cuerpos de agua dentro de sus fronteras, y en el seguimiento de que cuerpos de agua están considerados dañados debido a contaminación.

Tom Fransen era el Jefe de la Sección de Planificación del Agua de la División de Recursos Hídricos, una sucursal de NC DEQ, cuando se otorgó el permiso. Una carta explicativa que Fransen envió al jefe de su departamento reconoce el daño potencial que ha creado por el permitir grandes cantidades de nitrógeno para entrar Loves Creek y Rocky River. 

Según la carta: “La División reconoce que la WWTP (plantas de Tratamiento de Aguas Residuales) de Siler City descargará significativamente más que el nitrógeno debido a los desechos de las nuevas plantas de Mountaire Farms. La historia muestra que el nitrógeno añadido impactará a Loves Creek, Rocky River, y aguas abajo. También puede representar alguna amenaza para la vida acuática en esos arroyos, incluyendo especies raras, amenazadas o en peligro de extinción. La intención de la División es abordar estos asuntos lo antes posible”.

La carta menciona al Cape Fear Shiner, el Mimic Shiner, el Brook Floater y el Savannah Lilliput como especies amenazadas o en peligro de extinción que podrían sufrir a debido de los niveles elevados de nitrógeno, y señaló que cualquier esfuerzo de conservación dirigido a proteger estas especies también puede ser obstaculizado.

La misma carta de Fransen menciona que, de 2004 a 2008, había dos plantas de pollo que estaba operando en Siler City: Pilgrim’s Pride y Townsend Poultry. Ambas plantas, combinadas, liberaron 667 libras de nitrógeno en total diariamente, o el equivalente a 243,455 libras por año. Entonces, esta contaminación llegó a Loves Creek y Rocky River. 

Según la carta, esto tuvo un impacto evidente en los cuerpos de aguas locales: “La descarga aumentó significativamente las concentraciones de nitrógeno en aguas abajo. Loves Creek y Rocky River experimentaron un crecimiento excesivo de plantas acuáticas y algas filamentosas, y Woody’s Dam Lake (Reaves Lake) aparece en la lista 303(d) como deteriorado debido a los excesos de clorofila-a.”

Linda Culpepper fue la directora de la División de Recursos Hídricos cuando se otorgó el permiso. En una carta a Jeff Poupart, el jefe de sección de la Sección de Permisos de Calidad del Agua, Culpepper recomendó que los límites totales de nitrógeno se establecieran en niveles que anteriormente condujeron a una menor calidad del agua en Loves Creek y Rocky River. La carta dice: “Un límite provisorio de nitrógeno que es equivalente a las cargas de nitrógeno de la ciudad 2004-2008 se debe añadir a la condición A.(1.) del permiso”. 

Hildebrand dijo que alguien tiene que iniciar y tomar las medidas necesarias para instalar tecnología para tratar el agua contaminada con nitrógeno. 

“Mountaire debe asumir la responsabilidad de instalar esa tecnología, o el estado debe requerir que Siler City instale esa tecnología”, dijo Hildebrand.

Según la carta de Fransen, cuando se construyó la planta de tratamiento de aguas residuales de la ciudad en 1998, no estaba sujeto a los límites totales de nitrógeno y, por lo tanto, no tuvo el equipo necesario para tratar el agua para el nitrógeno total.

Después de que Pilgrim’s Pride y Townsend Poultry fueron cerrados en 2012, la ciudad consideró brevemente agregar la infraestructura necesaria para tratar el nitrógeno total, pero no quería instalar un sistema que más tarde resultaría inútil. Es por eso que la planta de tratamiento no estaba preparada cuando Mountaire Farms anunció su nueva ubicación en Siler City en 2016. 

El permiso ha establecido límites a partir del 1 de enero de 2023, exigiendo que la producción total de nitrógeno no exceda los niveles de “no aves de corral” que han vistos cuando no había plantas avícolas presentes en Siler City.

La recomendación de Culpepper para este procedimiento dice: “Permitir que la carga de nitrógeno de la ciudad aumente durante los próximos 3-4 años es menos que ideal”.

La ciudad actualmente tiene planes para construir nuevos equipos para el tratamiento del nitrógeno total. Según un informe escrito del oficial de audiencias en 2019 por Fransen: “La ciudad ha propuesto mejorar su planta para reducir su descarga de nitrógeno a los niveles actuales y ha conseguido financiación tentativo por 5,75 millones de dólares para el proyecto”. 

Hasta 2023, parece poco probable que se pueda hacer algo para mitigar los efectos de la contaminación por nitrógeno en Loves Creek y Rocky River.

De hecho, una hoja informativa de NC DEQ lee: “Parece que, para evitar la descarga de la ciudad de superar las cargas históricas de nitrógeno, la Ciudad tendrá que lograr una reducción más de 30% a través de la optimización o Mountaire Farms tendrá que limitar su producción hasta el comienzo de 2023, cuando las mejoras de la planta de la ciudad se pone en línea”.

Hildebrand dijo que es probable que la demanda tome varios años, lo que significa que el nitrógeno probablemente se agregará continuamente a ambos Rocky River y Loves Creek hasta ese momento.

“Este es una vía fluvial muy importante que tiene significado cultural, significado ambiental, significado ecológico y significado recreativo”, dijo Hildebrand.

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