You Asked, We Answered: How are developmental disabilities included in Chatham County?/Usted preguntó, nosotros contestamos: ¿cómo se incluyen discapacidades del desarrollo en el condado de Chatham?

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For the Spanish translation, please see the version at the bottom of the page. Thank you.

(Clarification: Schools spokesman John McCann said the schools never removed a child from its programs, as a reader asserted. The story has been updated with McCann’s comment.)

Earlier this month, Our Chatham reader Hunter Blanton asked our reporters to investigate how those with intellectual and developmental disabilities are supported and included in Chatham County.

“We’ve not been able to find the resources in Chatham County for anything,” Blanton said in a phone interview. “For treatment, for education that is safe and evidence-based, for recreation.”

Blanton is a geneticist who studied at the Carolina Institute for Developmental Disabilities. She’s also the mother of a son on the autism spectrum. While her son now receives individualized care at a private school for students on the autism spectrum, Blanton said that caring for someone with a developmental disability can be “overwhelming” without proper support. She also acknowledged that not everyone can afford to send their students to a private school.

“Your time is taken up and focused on being the best you can for that family member,” Blanton said of parenting a child on the autism spectrum. “You’re also having to go through the process of being blindsided by having disability in your life when, for most of us, we never grew up even being familiar with disability.”

But it was difficult for Blanton and her family to find resources for their son once he was diagnosed. The family’s pediatrician told them the public school system was responsible for evaluating him and providing interventions.

Blanton wrote to Our Chatham that the school system provided very few interventions that they said her son needed. A year later, Blanton said her son was kicked out of his preschool after testing they paid for privately had diagnosed him with autism.

Schools spokesman John McCann said: “We certainly did not have the student removed from one of our preschools. What we do is provide resources to educate every student entering our classrooms. In fact, state law requires that of us.”

Chatham County officials are trying to bridge that gap in care. Support for those with developmental disabilities takes a variety of forms in the county, from the use of curriculum designed for those with learning disabilities in Chatham County Schools to the scheduling of inclusive events at public libraries and parks.

One of the most important steps the county takes to that end, according to Chatham County Human Resources Director Carolyn Miller, is providing training to county employees to help them better serve those with disabilities. Library, parks and recreation, and social services workers, for example, are trained in mental health first aid. 

Officers at the Pittsboro Police Department have received specific training on understanding how autism spectrum disorder can shape a person’s interactions with police.

“It’s important that our staff has access to training that helps them be sensitive to and mindful of the different situations that people go through in their lives,” she said in a phone interview. “We must meet people where they are.”

Sara Self works with students with developmental disabilities as an exceptional children program facilitator for Chatham County Schools. In some cases, she said, exceptional children teachers co-teach with general education teachers, ensuring that students with developmental disabilities can successfully participate in typical classroom settings. In others, students receive individual attention through a variety of evidence-based programs, such as the online Unique Learning Systems curriculum.

“Ultimately it comes down to what each child needs,” Self said. “Our teachers do a great job of using data to determine specific student needs so they can be addressed in a way suited to that child’s learning style.”

Both county officials and parents of those with developmental disabilities agree that the key to a successful support program is an inclusion-based approach. In other words, those with disabilities should be able to participate in all aspects of life in Chatham County life, from education to recreation and employment.

“’Inclusive’ means that supports are in place for individuals with disability — whether it’s intellectual, developmental or physical — to participate in the same activities that everybody else participates in,” Blanton said. “It’s not a special program just for people with disabilities. In fact, it’s the exact opposite of that.”

Miller said Chatham County Public Libraries in particular have prioritized this type of inclusive programming. Staff members are trained to create events that can be enjoyed by people of all ability levels, from public readings to educational programs.

“The kids just want to be a part of whatever’s going on,” Miller said. “It’s our job to design the program so that they can be.”

Of course, promoting true inclusivity takes more than scheduling programs or training staff members. According to Blanton, the most important goal should be to normalize developmental disability.

“You have to get over this hump of, ‘Oh my God, this is an awful thing,'” she said. “Disability is actually normal. It’s a normal part of human variation.”

Miller agreed, saying that the county can play an educational role in ending the stigma around disability. She said the county should be a model of how to provide for all people, no matter their level of ability.

“Some people think that the solution is to put more money to it, and that’s maybe some of it,” Miller said. “But it really is about how you approach, your attitude and your commitment to making things as inclusive as possible.”

Blanton agreed that promoting inclusivity will take time.

“Inclusion is this ideal that some of us are working toward,” Blanton said. “You can’t just flip a switch and say, ‘OK, let’s just put all the kids with disabilities in classrooms right now’ or flip a switch and say, ‘All of our activities are going to be inclusive’ without having the support and the training and the mindset.”

We are premiering a new feature with this story by translating the full piece into Spanish:

Usted preguntó, nosotros contestamos: ¿cómo se incluyen discapacidades del desarrollo en el condado de Chatham?

Cole Villena

Más temprano este mes, el lector de Our Chatham Hunter Blanton se pidió que nuestros reporteros investigar cómo las personas con discapacidades intelectuales y de desarrollo están apoyadas e incluidas en el condado de Chatham.

“No hemos podido encontrar los recursos en el condado de Chatham para nada” dijo Blanton en una entrevista de teléfono. “Para tratamiento, para educación segura y basada en evidencia, para recreación”.

Blanton es un genetista que estudió en el Instituto de Carolina por Discapacidades de Desarrollo. Ella es también la madre de un hijo que es en el espectro del autismo. Aunque su hijo ahora recibe cuidado individualizada en una escuela privada para estudiantes en el espectro del autismo, Blanton dijo que cuidar para alguien con una discapacidad de desarrollo puede ser “abrumador” sin apoyo adecuado. Ella también reconoció que no todos pueden permitirse el lujo enviar sus estudiantes a una escuela privada.

“Su tiempo está ocupado y enfocado en ser lo mejor que pueda para ese miembro de la familia”, dijo Blanton sobre la crianza de un niño en el espectro del autismo. “Además tiene que pasar por el proceso de ser pillado por sorpresa por tener discapacidad en su vida cuando, por la mayoría de nosotros, nunca crecimos ni siquiera estando familiarizados con discapacidad”.

Pero fue difícil para Blanton y su familia encontrar recursos para su hijo cuando fue diagnosticado. El pediatra de la familia les dijo que el sistema de escuelas públicas fue responsable de evaluarlo y proveer intervenciones. 

Blanton escribió a Our Chatham que el sistema de escuelas proveyó muy pocas intervenciones que dijo que su hijo necesitaba. Un año después, Blanton dijo que su hijo fue expulsado de su preescolar después de que pruebas que ellos pagaron en privado lo diagnosticaron con autismo.

Oficiales del condado de Chatham están tratando de cerrar esa brecha en cuidado. Apoyo para personas con discapacidades de desarrollo toma una variedad de formas en el condado, desde el uso de un plan de estudios diseñado para personas con discapacidades de aprendizaje en las escuelas del condado de Chatham hasta la programación de eventos inclusivos en bibliotecas públicas y parques. 

Una de las etapas más importantes que el condado lleva a ese fin, según Carolyn Miller, Directora de Recursos Humanos del condado de Chatham, es proveer entrenamiento a los empleados del condado para ayudarlos a servir mejor a las personas con discapacidades. Empleados de bibliotecas, parques y recreación, y servicios sociales, por ejemplo, están entrenados en primeros auxilios de salud mental.

Oficiales en el Departamento de Policía de Pittsboro han recibido entrenamiento específico de entender como el trastorno del espectro autista puede dar forma a las interacciones de una persona con la policía. 

“Es importante que nuestro personal tiene acceso a entrenamiento que le ayuda ser sensitivo y consciente de las situaciones diferentes que las personas atraviesan en sus vidas”, ella dijo en una entrevista de teléfono. “Debemos encontrarse a la gente donde está”.

Sara Self trabaja con estudiantes con discapacidades de desarrollo como una facilitadora excepcional de programas de niños para las escuelas del condado de Chatham. En algunos casos, ella dijo, maestros de niños excepcionales enseñan juntos con maestros de educación general, asegurando que estudiantes con discapacidades de desarrollo puedan participar exitosamente en entornos típicos de aulas. En otros, estudiantes reciben atención individual a través de una variedad de programas basados en evidencia, como el plan de estudios en línea de Sistemas de Aprendizaje Únicos.

“Por último se reduce a lo que necesita cada niño”, dijo Self. “Nuestros maestros hacen un gran trabajo usando datos para determinar necesidades específicas de los estudiantes para que los puedan abordar de una manera apropiada por el estilo de aprendizaje del niño”.

Ambos oficiales del condado y padres de los con discapacidades de desarrollo están de acuerdo que la clave a un programa de apoyo exitoso es un enfoque basado en la inclusión. En otras palabras, los con discapacidades deben ser capaz de participar en todos los aspectos de vida en el condado de Chatham, desde educación hasta recreación y empleo.

“‘Inclusivo’ significa que existen apoyos para que las personas con discapacidad, ya sea intelectual, de desarrollo o física, participen en las mismas actividades en las que todos los demás participan”, dijo Blanton. “No es un programa especial solo para personas con discapacidades. De hecho, es exactamente lo contrario de eso”. 

Miller dijo que las Bibliotecas Públicas del condado de Chatham en particular han priorizado este tipo de programación inclusiva. Los empleados están capacitados para crear eventos que pueden ser disfrutados por personas de todos los niveles de habilidad, desde lecturas públicas hasta programas educativos. 

“Los niños simplemente quieren ser parte de lo que está pasando”, dijo Miller. “Es nuestra responsabilidad diseñar el programa para que puedan serlo”.

Por supuesto, promover la verdadera inclusividad requiere más que programar programas o entrenar a los miembros del personal. Según Blanton, la meta más importante debe ser normalizar la discapacidad del desarrollo.

“Tiene que superar esta joroba de, ‘Oh Dios mío, esto es horrible”, ella dijo. “La discapacidad es realmente normal. Es una parte normal de la variación humana”.

Miller estuvo de acuerdo, diciendo que el condado puede desempeñar un papel educativo para poner fin al estigma en torno a la discapacidad. Dijo que el condado debería ser un modelo de cómo proveer para todas las personas, sin importar su nivel de habilidad. 

Blanton estuvo de acuerdo en que promover la inclusividad tomará tiempo.

“La inclusión es este ideal que algunos de nosotros estamos trabajando”, dijo Blanton. “No puede simplemente accionar un interruptor y decir: ‘OK, vamos a poner a todos los niños con discapacidades en las aulas ahora’ o accionar un interruptor y decir: ‘Todas nuestras actividades van a ser inclusivas’ sin tener el apoyo, el entrenamiento y la mentalidad”.  


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